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Eric Vallégeas, de l artisanat à la PME Eric Vallégeas, de l artisanat à la PME
Ile de Ré chocolats

Artisan-chocolatier de père en fils, Eric Vallégeas a pris les commandes de l'entreprise familiale Ile de Ré chocolats, depuis 2001. Après avoir opéré quelques restructurations, il a engagé cette institution rhétaise sur la voie de la réussite et du développement. Portrait.

Les pommes de terre de l'Ile de Ré, les Pilots de sel, les Perles de Ré ou encore les Fort Boyard au chocolat… C'est lui, Eric Vallégeas, 43 ans, à la tête d'Ile de Ré chocolats.

Véritable institution rhétaise, la maison a été créée par son père dans les années 90. Boulanger-pâtissier de métier, installé à La Couarde et à Sainte-Marie, ce dernier, amoureux du cacao, finit par monter une chocolaterie à Saint-Martin-de-Ré.  « Autant dire que j'ai baigné dans cet univers toute mon enfance », raconte Eric Vallégeas dans ses nouveaux locaux rochelais, de la zone artisanale des Rivauds nord. 

Le jeune homme qu'il était commence donc par un CAP cuisine au Richelieu, avant d'aller se former à la chocolaterie chez Michel Violette à Alfortville. Son service militaire accompli, il revient dans l'entreprise familiale pour s'occuper de la mise en place des gammes dédiées à l'expédition en France et en Californie où exportait à l'époque l'entreprise.

Déménagement et agrandissement


Fin des années 90, son père lui lègue 40% des parts. Et en 2001, Eric Vallégeas lui rachète la totalité restante. Il investit alors dans des lignes de production, recrute des commerciaux et développe la commercialisation en B to B. Mais par manque de locaux adaptés, il se recentre finalement sur l'activité locale et le magasin de Saint-Martin. Mais l'homme, qui a du tempérament, n'a pas dit son dernier mot.

En 2007, il développe une nouvelle ligne de fabrication de caramel au beurre salé. Et l'activité repart à la hausse. En 2012, à l'étroit dans les locaux de Saint-Martin, les ateliers de fabrication déménagent enfin dans de nouveaux bâtiments de 1 200 m2 à La Rochelle, juste de l'autre côté du pont. « Il y avait un gros potentiel de développement qu'il fallait exploiter », justifie-t-il.

Depuis, l'entreprise ne cesse de se développer. Elle produit 180 tonnes de gourmandises chocolatées et caramélisées en tout genre par an, réalise 2,2 M€ de chiffre d'affaires, dont 70% à l'expédition (France et DOM-TOM) et 30% dans ses points de vente locaux - le magasin de Saint-Martin et la boutique de l'usine.

Dans quelques semaines, elle ouvrira un nouveau magasin Boulevard Maréchal-Joffre à La Rochelle. Et en 2017, fera l'acquisition officiellement de la moitié des parts de la Biscuiterie de l'Ile de Ré et construira 900 m2 d'espaces de production supplémentaire pour la biscuiterie. La société emploie 25 personnes, « bientôt 30 » au regard des perspectives de développement. Soigne la qualité de ses produits –  elle est engagée dans une démarche qualité depuis vingt  ans – et continue d'investir dans la R&D et la RSE (Responsabilité sociétale des entreprises).

Croissance externe

« Nous sommes passés dans une autre dimension, reconnaît Eric Vallégeas non sans satisfaction. Nos lignes de fabrication performantes nous offrent des possibilités d'innovation. Et maintenant que nous avons réussi à nous stabiliser, nous pouvons penser à faire de la croissance externe ». Un vrai discours de chef d'entreprise ! Ce que l'intéressé ne dément pas. « On devient chef d'entreprise par la force des choses, confie-t-il. J'ai été beaucoup accompagné par la CCI. J'ai suivi des formations au sein de l'Académie PME, au management, au RH, etc. »

L'artisan a donc assimilé les rouages de l'entreprise, appris également de ses erreurs, mais a su également s'entourer. « L'art de la réussite consiste à savoir s'entourer des meilleurs », affirme-t-il reprenant les mots de John Fitzgerald Kennedy.

Premier de ses fidèles collaborateurs, son épouse Isabelle, titulaire d'un Bac+5 de chimie analytique, qu'il a embarquée avec lui il y a sept ans, pour piloter la démarche qualité. Un duo de choc pour une aventure chocolatée qui se présente désormais sous les meilleurs auspices.

 

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